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El color del pico de los pingüinos papúa podría indicar variaciones en la abundancia de krill

02/04/2012

Las diferencias que se observan en el color del pico de las distintas poblaciones de pingüino papúa Pygoscelis papua parecen responder a las variaciones en la disponibilidad de krill, según un estudio llevado a cabo en la Antártida por el Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC).

 

Los carotenoides son unos pigmentos muy comunes en el reino vegetal, y son los responsables de los bellos tonos rojos y amarillos que aparecen en las plumas, picos y patas de muchas aves. Pero más allá de su función ornamental, son imprescindibles para un buen número de procesos fisiológicos por sus propiedades antioxidantes e inmunitarias.

 

En principio, se espera que el color del ornamento sea tanto más intenso cuanto mejor sea la condición física del individuo, lo cual puede deberse a la ausencia de contaminación, parásitos o enfermedades. Esto se explica, porque los individuos pueden dedicar una mayor cantidad de estos compuestos a saturar el color de sus rasgos sexuales sin tener que emplearlos en combatir enfermedades, de manera que sólo los individuos con mayor calidad son capaces de lucir ornamentos más coloridos. Pero la intensidad del color va a depender también de la dieta, ya que estos pigmentos sólo pueden ser sintetizados por plantas, hongos, algas y bacterias. Por otra parte, no todas las especies tienen la misma habilidad para metabolizar y almacenar estos carotenoides.

 

El pingüino papúa, también llamado Juanito o de pico rojo, cría en la Antártida aunque sus poblaciones se encuentran repartidas por el cono sur americano, Tierra de Fuego y las islas Malvinas. Esta especie luce una mancha roja a ambos lados del pico, ligada a la presencia del carotenoide astaxantina, que también es el responsable del color rojizo del krill, su principal fuente de alimento.

 

Un estudio en el que han participado investigadores del Museo Nacional de Ciencias Naturales, de la Estación Experimental de Zonas Áridas (CSIC) y de la Universidad Nacional Autónoma de México, describe la variación del color del pico en tres poblaciones antárticas de pingüino papúa. En contra de lo esperado, las poblaciones más septentrionales son las que muestran los picos más nítidamente rojos, aun cuando ocupan las áreas más contaminadas y con mayor carga de parásitos. Estos resultados han sido publicados en la revista Polar Biology.

 

Las diferencias que se observan en el color del pico de las distintas poblaciones de pingüino papúa parecen responder a la abundancia y calidad de krill, cuyas poblaciones han disminuido en la península Antártica como consecuencia del cambio climático. "Si esto se confirma, sería interesante comprobar si la variación en las características del krill debida al cambio climático tienen consecuencias en los rasgos sexuales secundarios, como el color del pico, de los pingüinos, que podrían verse afectados por la ingesta de este crustáceo" señala Andrés Barbosa, investigador del MNCN.

 

Referencia bibliográfica:
Barbosa, A., Palacios, M. J., Valera, F., Martínez, A. 2011. Geographic variation in beak colouration in gentoo penguins Pygoscelis papua. Polar Biology. DOI 10.1007/s00300-011-1117-8.

 

 

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