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Bienvenida y Presentación

Fundación y primera época (1771-1808)

El actual Museo Nacional de Ciencias Naturales fue creado por el Rey Carlos III, en 1771, como Real Gabinete de Historia Natural. A lo largo de la historia ha cambiado su nombre por: Real Museo de Ciencias Naturales en 1815, en 1847 por Museo de Historia Natural, en 1857 por Museo de Ciencias Naturales de Madrid. El nombre actual fue otorgado por R.O en 1913.

 

Los fondos iniciales del Real Gabinete de Historia Natural consistían en las excelentes colecciones y biblioteca propiedad de Pedro Franco Dávila, comerciante español natural de Guayaquil y residente en París, que los cedió a la Corona española por mediación del ilustrado fraile agustino Enrique Flórez y el ministro Marqués de Grimaldi, en 1771. A cambio del Gabinete, Pedro F. Dávila fue nombrado director vitalicio, con un sueldo anual de 1.000 doblones sencillos. Su colección contenía miles de piezas de minerales, algas, plantas, animales de todas clases, cálculos y piedras bezoares de origen fisiológico, utensilios y armas de diversas culturas y edades; y objetos artísticos de porcelana, cristal y minerales preciosos de todos los continentes; bronces antiguos, esculturas, medallas y lápidas; cuadros de pintores célebres de varias escuelas y países, miniaturas, dibujos, acuarelas y esmaltes.

 

Para la instalación del Gabinete se adquirió el palacio de Goyeneche, en la calle Alcalá, nº 13. Su reforma fue encomendada a Diego de Villanueva y compartió sede con la Real Academia de Bellas Artes de San Fernando. Aún hoy puede leerse en la fachada: "CAROLUS III REX. Naturam et Artem sub uno tecto in publicam utilitatem consoclavit. MDCCLXXIV". Se dictó una instrucción regia redactada por el propio Dávila "A los Sres. Virreyes, Gobernadores, Corregidores, Alcaldes Mayores e Intendentes... en todas la dominaciones de S.M. puedan hacer recoger, preparar y enviar a Madrid de todas las producciones de la naturaleza... para que se coloquen en el Real Museo".

 

Pronto aumentaron las colecciones con lavas del Vesubio, el meteorito de Sena (Huesca), objetos preciosos y alhajas donados por la Casa Real (el Tesoro del Delfín); el primer tesoro arqueológico de Alcudia; maderas, mármoles y minerales de diversas regiones españolas; también plantas, semillas, metales preciosos, conchas y objetos de las Américas y del Extremo Oriente. Las colecciones se enriquecieron también con remesas de Fernando J. López de Cárdenas, cura de Montoro del pintor Cristóbal Vilella, de Juan de Cuéllar desde Filipinas, de Antonio Parra desde Cuba, de los botánicos Hipólito Ruiz y José Pavón y de los colectores del Gabinete Juan Palfox Rovira, Francisco Javier Molina en territorio español y de Cristino Heuland desde Ultramar. Otra novedad fue el descubrimiento de los pórfidos de Navacerrada por el inteligente barrendero José Gil.

 

Entre 1777 y 1778 se hace el montaje del elefante indio (Elephas indicus); en una peana el esqueleto y, en otra, el ejemplar naturalizado con la piel. Hoy puede admirarse en el Museo.

 

En 1785 se adquieren en Amsterdam, por orden del Ministro Floridablanca, los dibujos, grabados, láminas y algunos libros de la subasta del Gabinete del sabio naturalista neerlandés Johannes le Franc van Berkheij. En ese mismo año de 1785, y a la vista del aumento de las colecciones, se piensa en la realización de un edificio para que albergue el Museo ("Pedro Franco Dávila al Conde de Floridablaca remitiéndole la nómina de las salas y dimensiones que deberían llevar las de la casa proyectada para la colocación del Real Gabinete de Historia Natural"). Las primeras publicaciones del Real Gabinete fueron los tomos Colección de Láminas que representan los animales y monstruos del Real Gabinete de Historia Natural, de Juan Bautista Bru en 1784 y 1786.

 

Dávila muere en 1786. Le sucede Eugenio Izquierdo que era "Teniente de Director", sin embargo, sus muchas implicaciones en la política le obligan a desplazarse frecuentemente y el cargo, de hecho, lo desempeña Joseph Clavijo Fajardo. Clavijo había sido nombrado por el Rey "Formador de índices" del Real Gabinete en enero de 1777. Hombre de gran cultura había fundado El pensador en 1762, sabía varios idiomas y en los últimos meses de vida a Dávila le servía de amanuense.

 

En 1788 se realiza otro de los grandes montajes museológicos: la reconstrucción del esqueleto del megaterio Megatherium americanum con las piezas fósiles remitidas por un misionero desde Luján (Argentina). Era la primera reconstrucción y montaje de un vertebrado fósil en Europa y su repercusión fue tan grande que el expediente de este montaje y sus consecuencias abarca desde 1788 hasta 1931. La pieza se exhibe también hoy en el Museo.

 

Otras obras relevantes son un manuscrito con dibujos de peces de Sáñez Reguart y el manuscrito con cortes y mapas geológicos de los Alpes por Carlos Gimbernat; esta última obra editada en 1993 por la editorial Doce Calles con un estudio de M. Dolores Parra. Desde 1799 y hasta 1804 el R. Gabinete publica los Anales de Historia Natural que, en 1801, pasaron a llamarse Anales de Ciencias Naturales. En la edición de la revista colaboraron los científicos C. Herrgen, A. J. Cavanilles, Louis Proust y D. Fernández.

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